Астрономи съобщиха, че са изчислили точно масата на Млечния път за първи път, използвайки нови набори от данни, които включват теглото на тъмната материя. В сътрудничество между НАСА и наблюдателния съд на Европейската космическа агенция "Гая", екип от експерти изчисли, че нашата галактика е около 1,5 трилиона слънчеви маси.

Предварителни оценки показват, че масата на Млечния път варира между 500 милиарда и 3 трилиона пъти масата на Слънцето.

Несигурността произтича главно от различни методи, използвани за измерване на тъмната материя - която не абсорбира или отразява светлина и се смята, че съставлява почти 90 процента от материята във Вселената.

"Ние просто не можем да открием тъмната материя директно", казва Лора Уоткинс от базираната в Германия Европейска южна обсерватория. "Това е, което води до настоящата несигурност в масата на Млечния път - не можете да измервате точно това, което не можете да видите."

За да преодолее това, екипът измери скоростта на кълбовидните купове - плътни групи от звезди, които обикалят около галактиката на огромни разстояния.

"Колкото по-масивна е галактиката, толкова по-бързо нейните кълбовидни купове се движат под действието на нейната гравитация", казва Н. Уин Еванс от Института по астрономия към университета в Кеймбридж.

Изследователите са успели да използват данните, събрани от сондата "Гая" и телескопа "Хъбъл" на НАСА, за да измерят страничното движение на куповете. От това те могат да изчислят общата им скорост и от това - тяхната маса.

Млечният път, галактиката, която съдържа Слънчевата система, в която е Земята, е дом на до 400 милиарда звезди и около 100 милиарда планети.