Датата не е избрана случайно - на този ден са починали Мигел де Сервантес и Уилям Шекспир.

Самата инициатива води началото си от 1923 година, когато в книжарниците на Каталуния решават да почетат паметта на автора на "Дон Кихот". От 2001-ва насам, ЮНЕСКО присъжда титлата "Световна столица на книгата" като първи лауреат става Мадрид. Оттогава всяка година един световен град получава това звание заради отдадеността си към книгите и четенето. Тази година арабският град Шарджа ще наследи титлата от Атина.